28 February, 2020

    Catatumbo: el lugar más "relámpago" de la Tierra

    La sabiduría popular dice que los rayos no caen en el mismo lugar dos veces. Quizás esto sea así, pero no en Catatumbo. Este increíble lugar se encuentra en Venezuela, en la desembocadura del río Catatumbo, que desemboca en el lago de Maracaibo. Esta área es interesante porque aquí, de mayo a octubre, se observa un fenómeno natural único: se forman muchos relámpagos sobre el lago por un corto tiempo, y esta sección incluso aparece en el Libro Guinness de los Récords por la frecuencia de los golpes.

    En la desembocadura del río Katatumbo, a una altitud de aproximadamente 5 kilómetros, se acumulan nubes de tormenta, que son capaces de producir hasta 280 rayos por hora. La cantidad de rayos varía según la época del año. Su formación más intensiva ocurre de mayo a octubre, y en el período de enero a marzo puede que ni siquiera existan. Con el comienzo del verano, todas las noches, aproximadamente una hora después del atardecer y hasta la madrugada, miles de relámpagos iluminan el cielo sobre Maracaibo, atrayendo a muchos turistas de todo el mundo. Alrededor de 250 rayos se forman aquí dentro de una hora. Curiosamente, este fenómeno natural ha existido en Catatumbo durante mucho tiempo, y la primera mención se remonta a finales del siglo XVI. Estos rayos se pueden ver a una distancia de hasta 400 kilómetros. Los marineros durante mucho tiempo los usaron como guía cuando se acercaban a las costas de América del Sur y llamaron al Faro de Maracaibo.

    Pero, ¿por qué exactamente en la región de Maracaibo se forma tal cantidad de rayos? Los científicos ven esto como una combinación de varios factores. En primer lugar, es la proximidad del Mar Caribe y el sistema montañoso de los Andes. Las masas de aire cálido y húmedo del Mar Caribe se encuentran con el aire frío de los Andes. Se forma un vórtice, que cuando se gira en sentido antihorario provoca la formación de rayos. En segundo lugar, la presencia de una gran cantidad de metano. El hecho es que los macizos de pantanos más grandes y los campos petroleros se encuentran en esta área. Las marismas contienen una gran cantidad de materia orgánica, que después de la descomposición comienza a descomponerse, liberando metano a la atmósfera. La formación de metano también es promovida por depósitos de hidrocarburos, que abundan en esta parte de Venezuela y en el mar. Al elevarse a las nubes, el metano también participa en la formación de descargas de rayos. El hecho de que después de la severa sequía de 2010, cuando las vastas áreas de los pantanos se secaron y dejaron de suministrar la cantidad correcta de metano, el faro de Maracaibo salió a favor del origen del pantano. Durante varios meses, científicos y turistas, residentes locales y simplemente personas no indiferentes, esperaban ansiosa y esperanzadoramente la aparición del rayo Katatumbo. Y en abril de 2010, regresaron y continúan deleitándonos y sorprendiéndonos hasta el día de hoy.

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